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醫療專欄
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認識自閉症

讓自閉症患者不再孤獨

自閉症(autism)是一種腦部的早期發育障礙,俗稱「肯納症」,在中國則常譯為「孤獨症」。此症主要包含三類核心症狀:(1).語言溝通本質的障礙、(2).社會互動本質的障礙、(3).侷限、重複且刻板的行為、興趣和活動。這些症狀通常在孩子滿三歲前就會出現,而且一般都會持續到成年。自閉兒也常出現其他特徵,例如:肢體協調不良、視覺空間與記憶能力較佳、行為較衝動或過動、癲癇發作等。


廣義的自閉症,其實包含了幾種症狀相似的疾病,例如:自閉性疾患(autistic disorder)、艾斯伯格症(Asperger’s disorder)、蕾特氏症(Rett disorder)、等;一般將這些相似的疾病統稱為「自閉症類群(autism spectrum disorder)」或「廣泛性發展疾患(pervasive developmental disorder)」。某些染色體異常、代謝性疾病或腦炎的患者也常出現自閉症狀。可惜的是,目前沒有任何生理檢查可以直接診斷自閉症,臨床專家主要是透過訪談、問卷與行為觀察來了解孩子的特質,並依此做出診斷。


自閉症並非罕見疾病,若以最嚴格的診斷標準來看,盛行率大約是千分之一;使用較寬鬆的定義所測得的盛行率則可高達百分之一。患者中男生人數約為女生的四倍。此外,約有七成患者屬於智能不足,並且常有腦部發展不均的現象。有些學者將自閉性疾患中智能較高者歸類為高功能自閉症,智能較低者歸於低功能自閉症,而艾斯柏格症者的智力通常為正常。


自閉症的真正病因不明,目前透過實證醫學研究已經可以確定的是,先天遺傳及影響腦部早期發育的各種生理因素在自閉症的形成過程中確實扮演十分重要的角色。後天教養不良或許會影響孩子的後續發展,但絕不是造成自閉症的主因。


與其它腦部發展障礙相似,自閉症的防治也是遵循「早期發現、早期診斷、早期治療」的原則。可惜專家們目前尚未找到可以根治自閉症狀的藥物,因此目前最有效的處理方式主要是行為治療及教育輔導。行為治療的目的在促進正常發展、消除不良行為、避免及消除僵化的行為;能力較好的青少年與成人則可考慮加上認知治療。適當的教育輔導可協助孩子發展基本社交、溝通與認知技巧;這些能力的養成將有益於孩子未來的長期適應能力。藥物治療雖然無法改善自閉症的核心症狀,但是對於其他併存的症狀,例如過動、分心、衝動、情緒障礙等仍然可以提供相當不錯的療效,而間接協助自閉兒的學習與成長。約有三分之一的患者在成年前能有較明顯的進步。


在得知孩子被診斷為自閉症時,多數家長的心情都是十分複雜且痛苦的,畢竟家長與孩子勢必需要長期抗戰。在焦急無助之下,許多家長當然會想尋求可以儘早擺脫長期夢魘的方法。直到最近,科學研究還是無法確定感覺統合以及其他非正統的處理方式是不是真的對自閉症有幫助,在採用此類療法時一定要十分謹慎。捨棄辛苦漫長的正統治療而追求神奇速效療法,最後所換來的很可能會是因為延誤就醫而導致的病情惡化或進步緩慢,以及人力、金錢與時間的大量耗損。建議家長除了蒐集足夠且客觀的資料來幫助自己做決定,另外也應把心中的疑惑提出來與醫療團隊討論,以免平白付出極高的代價。


由於自閉症在人生的初期就發病,因此整個療育過程就像跑馬拉松一樣辛苦,患者身邊的親友幾乎都會受到一些影響。父母或主要照顧者應該學習保持積極樂觀且科學理性的態度,一方面不斷努力整合醫療、教育與社會等資源,持續進行長期密集且個別量身訂做的訓練,以提升孩子適應社會的能力;另一方面也應好好照顧自己並且注意家中其他孩子的成長,如此自閉兒與家庭的未來也可以是很光明的。


【資料來源:林口長庚兒童心智科黃雅芬醫師-心靈資料庫-心靈園地】

 


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